Narodil se 30. srpna 1919 v Kutné Hoře jako druhý syn manželů Eduarda a Berty Ohrensteinových, kteří vlastnili malý obchod se střižním a galanterním zbožím. V rodném městě absolvoval reálné gymnázium a v roce 1937 odešel do Prahy, kde se aktivně zapojil do tamního kulturního života. Byl přijat na dramatickou konzervatoři, ze které musel v roce 1940 z rasových důvodů odejít. Omezován protižidovskými zákazy a příkazy se život pro něj stával stále těžší a těžší. Byl nucen se často stěhovat z podnájmu do podnájmu a měnit zaměstnání, rozešel se s dívkou, ke které se cele upnul, nemohl se stýkat s matkou.

V den jeho 22. narozenin ho na pražském Rašínově nábřeží zachytila rychle projíždějící německá sanitka a vlekla několik desítek metrů. O dva dny později na následky těžkých zranění zemřel.

Na památku Jiřího Ortena se od roku 1993 koná v Kutné Hoře festival Ortenova Kutná Hora, která připadá na tento víkend.

Více o letošní Ortenově Kutné Hoře se dočtete ZDE